Permettre aux étudiants internationaux de travailler plus de 20 heures par semaine pourrait les détourner de leurs études et compromettre l’objectif des programmes de travailleurs étrangers temporaires, ont averti les fonctionnaires du gouvernement fédéral en 2022.

Cette mise en garde est apparue dans des documents préparés pour l'ancien ministre de l'Immigration Sean Fraser alors qu'Ottawa envisageait de lever la restriction sur le nombre d'heures que les étudiants internationaux pouvaient travailler hors campus – une politique que les libéraux ont finalement mise en œuvre.

La Presse canadienne a obtenu les documents internes grâce à une demande d'accès à l'information.

La suppression du plafond pourrait contribuer à atténuer les pénuries de main-d'œuvre, a concédé un mémorandum destiné au ministre, mais cela pourrait également avoir d'autres conséquences imprévues.

« Même si une augmentation temporaire du nombre d'heures que les étudiants internationaux peuvent travailler hors campus pourrait aider à remédier à ces pénuries, cela pourrait détourner l'attention de l'objectif principal des études des étudiants internationaux et mettre davantage l'accent sur le travail, contourner les programmes de travailleurs étrangers temporaires et donner lieu à des pour aggraver les problèmes d'intégrité du programme des étudiants internationaux », indique la note.

Le programme pléthorique d'étudiants internationaux du Canada a été étroitement scruté ces derniers mois dans le cadre d'une critique plus large des politiques d'immigration libérales qui ont alimenté une croissance démographique rapide et contribué à la crise du logement dans le pays.

Cet examen minutieux a conduit le gouvernement fédéral à introduire un plafond sur les permis d'études au cours des deux prochaines années, alors qu'il tente de maîtriser le programme.

Le nombre d’étudiants internationaux a augmenté ces dernières années

Plus de 900 000 étudiants étrangers ont obtenu un visa pour étudier au Canada l'année dernière, soit plus de trois fois le nombre d'il y a 10 ans.

Les critiques ont remis en question l’augmentation spectaculaire des inscriptions d’étudiants internationaux dans des établissements postsecondaires douteux et ont fait part de leurs inquiétudes quant au fait que le programme constitue une porte dérobée vers la résidence permanente.

La note indique que supprimer la limite pour le travail hors campus serait en « contraste frappant » avec les programmes de travailleurs étrangers temporaires, qui exigent que les employeurs prouvent qu'ils ont besoin d'un travailleur migrant et qu'aucun Canadien ou résident permanent n'est disponible pour faire le travail.

Fraser a finalement annoncé en octobre 2022 que le gouvernement fédéral lèverait la restriction jusqu'à la fin de 2023 pour atténuer les pénuries de main-d'œuvre à travers le pays.

La dérogation ne s'appliquait qu'aux étudiants actuellement dans le pays ou à ceux qui avaient déjà fait une demande, afin de ne pas inciter les ressortissants étrangers à obtenir un permis d'études uniquement pour travailler au Canada.

Le ministre de l'Immigration, des Réfugiés et de la Citoyenneté, Marc Miller, s'adresse aux médias lors de la retraite du Cabinet fédéral à Montréal, le 22 janvier. (Christinne Muschi/La Presse Canadienne)

En décembre, le ministre de l'Immigration, Marc Miller, a prolongé cette politique jusqu'au 30 avril 2024 et a lancé l'idée de fixer le plafond à 30 heures par semaine par la suite.

Dans une entrevue avec La Presse Canadienne lundi, Miller a déclaré qu'il avait prolongé la dérogation parce qu'il ne voulait pas interférer avec les modalités de travail des étudiants au milieu d'une année universitaire.

« Ce que je ne voulais vraiment pas faire, c'est avoir un impact sur les étudiants de l'année en cours qui ont fait leurs calculs financiers sur la manière dont ils pourront subvenir à leurs besoins et comment ils pourront payer les frais de scolarité, le loyer et la nourriture », a déclaré Miller.

Miller a déclaré que le travail interne du département montre que plus de 80 pour cent des étudiants internationaux travaillent actuellement plus de 20 heures par semaine.

Renoncer au nombre d'heures que les étudiants internationaux pouvaient travailler était la bonne décision étant donné les pénuries de main-d'œuvre auxquelles le Canada était confronté, mais cette politique n'a jamais été censée être permanente, a-t-il déclaré.

Les postes vacants ont grimpé à plus d’un million au deuxième trimestre 2022, mais ont régulièrement diminué depuis lors à mesure que l’économie ralentit.

Miller a déclaré qu'il envisageait maintenant d'apporter une modification permanente au plafond qui le fixerait entre 20 et 40 heures par semaine.

« Il n'est pas crédible que quelqu'un puisse travailler 40 heures et suivre un programme approprié », a déclaré Miller.

Il a déclaré que l'objectif est de proposer un plafond qui donne aux étudiants la possibilité d'acquérir une bonne expérience de travail et les aide à payer leurs factures, sans pour autant nuire à leurs études.

« Alors, à quoi ressemble un nombre d'heures raisonnable pour quelqu'un qui étudie ici, sachant qu'il paie trois à quatre fois, parfois cinq fois le prix d'un étudiant national ? » » dit Miller.

« Je pense que cela fait plus de 20 heures. »

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